Repülőgép szárnyai alól indított rakétájával állított pályára műholdakat Richard Branson űrvállalkozása, a Virgin Orbit.
 

 

A BBC hírportáljának beszámolója szerint január 17-én a milliárdos egy régi 747-esének szárnya alól lőtték ki a rakétát, mely tíz kis műholdat szállított. Ez volt az első alkalom, hogy repülőgépről sikerrel lőttek ki űrrakétát. A Virgin csapata már tavaly májusban megpróbálkozott vele, ám akkor a Newton-3 motornak folyékony oxigént szállító rendszer hibája miatt a kísérlet meghiúsult.

Január 17-én a rendszer hibátlanul működött. A Cosmic Girlnek nevezett, módosított 747-es a kaliforniai Mojave sivatagból szállt fel helyi idő szerint 10.50 órakor (magyar idő szerint 19.50) a Csendes-óceán felé. Valamivel kevesebb mint 60 perccel később a 10 500 méter magasan szálló gép élesen jobbra dőlt, és elengedte a szárnya alá erősített, 21 méter hosszú rakétát. Másodperceken belül a rakéta motorja, a LaucherOne beindult, és rakéta kilőtt az űr felé. Néhány órával később megerősítették, hogy mintegy 500 kilométer magasan kibocsátotta a műholdakat.

„Az űr egy új kapuja nyílt meg éppen” – mondta Dan Hart, a Virgin Orbit igazgatója. Richard Branson 2009 óta keresi azt a technológiát, mellyel betörhetne a műholdiparba, először 2012-ben, a farnborough-i nemzetközi légi kiállításon mutatta be elképzeléseit. (MTI)